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12 gennaio 2013 6 12 /01 /gennaio /2013 22:20

Dell'ESA, il  Herschel Space Observatory ha fatto nuove osservazioni dell' asteroide Apophis mentre si avvicina la Terra in questo fine settimana. I dati mostrano l'asteroide più grande di quanto prima stimato, e meno riflettente.

Herschel mostra tre colori della vista asteroide Apophis

Catalogata come asteroide (99942) Apophis (in precedenza 2004 MN4), è spesso soprannominato 'l'asteroide del giorno del giudizio' nei media popolari, dopo le osservazioni iniziali fatte dopo la sua scoperta nel 2004, ha dato una probabilità del 2,7% della Terra che colpirà nel mese di aprile 2029.

Con i dati aggiuntivi, tuttavia, un impatto nel 2029 è già escluso, anche se l'asteroide passerà a 36 000 km di superficie terrestre, ancora più ancora che le orbite dei satelliti geostazionari.

Herschel ha avuto una buona occasione nel fine settimana, osservando l'asteroide per circa due ore sul suo approccio alla Terra,  a più vicino l'incontro di oggi a poco meno di un decimo della distanza dalla Terra al Sole: circa 14,5 milioni di km. Le osservazioni sono state realizzate nell'ambito del Programma Orario Garantito Herschel MACH-11.

"Oltre ai dati che sono scientificamente sono importanti di per sé, la comprensione proprietà chiave di asteroidi fornirà i dettagli essenziali per le missioni che potrebbe in futuro fare gli oggetti potenzialmente pericolosi", dice Laurence O'Rourke, Principal Investigator del programma-11 MACH osservazione, dalla European Space Astronomy Centre (ESAC), vicino a Madrid, Spagna.

"Apophis è solo il secondo asteroide vicino alla Terra osservata da Herschel, e questi sono stati i più veloci osservazioni rilevate dal telescopio spaziale - l'asteroide si è spostato ad una velocità di 205 secondi d'arco per ora come si è visto dal punto di vista di Herschel".

Apophis temperatura modello

Herschel ha fornito le prime osservazioni termiche ad infrarossi di Apophis a lunghezze d'onda differenti, che insieme con misure ottiche hanno contribuito a perfezionare le stime dell'asteroide. Stime precedenti davano il i diametro medio dell'asteroide a 270 ± 60 m, le nuove osservazioni Herschel ha restituito un diametro più precisa di 325 ± 15 m.

"L'aumento del 20% di diametro, 270-325 m, si traduce in un aumento del 75% nelle nostre stime di volume dell'asteroide o di massa," dice Thomas Müller del Max Planck Institut per la fisica extraterrestre di Garching, in Germania, che guida l'analisi dei nuovi dati.

Analizzando il calore emesso da Apophis, Herschel anche fornito una nuova stima di albedo dell'asteroide - una misura della sua riflessione - di 0,23. Questo valore indica che il 23% della luce solare che cade sul asteroide che si riflette, mentre il resto viene assorbito e riscalda l'asteroide. La stima albedo precedente per Apophis era 0,33.

Conoscere le proprietà termiche di un asteroide indica come la sua orbita potrebbe essere alterato a causa di riscaldamento sottile dal sole. Conosciuto come l'effetto Yarkovsky, il ciclo di riscaldamento e raffreddamento di un piccolo corpo che ruota e come la sua distanza dal Sole cambia può istigare cambiamenti a lungo termine per l'orbita dell'asteroide.

"Questi numeri sono le prime stime basate sulle misurazioni Herschel da solo, e altre in corso a terra potrebbe produrre campagne di informazioni supplementari, che ci permetteranno di migliorare i nostri risultati", aggiunge Müller.

"Anche se Apophis inizialmente catturato l'interesse pubblico come un dispositivo di terra possibile, che ora è considerato altamente improbabile per il prossimo futuro, è di notevole interesse in sé, e come esempio della classe dei Near Earth Objects", dice Göran Pilbratt , ESA Herschel Project Scientist.

"Le nostre misurazioni uniche Herschel svolgono un ruolo fondamentale per la caratterizzazione fisica di Apophis, e di migliorare la previsione a lungo termine della sua orbita."

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Published by il conte rovescio - in astronomia
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